Слово «ученый» как и множество других в нашем стареющем лексиконе, не успевающем трансформироваться и следовать за жизненными переменами в обществе, давно потеряло изначальный смысл. По логике «ученый» означает «обученный», «насыщенный знаниями». Согласно «Толковому словарю живого великорусского языка» Bлaдимиpа Даля ученый — это тот, «кого учили, выучили», а ученость есть «состояние, качество ученого человека, основательное знание наук, полное изучение их». Ныне же, говоря «ученый», мы понимаем под этим человека, творящего науку, создающего, открывающего новые знания и научные истины, обладающего ученой степенью, защитившего диссертацию. По большому счету смысл слова «ученый» становится более доходчивым, когда оно дополнено эпитетами «сложившийся», «известный», «выдающийся», «с мировым именем».

Такие эпитеты поневоле наводят испуг, окружают термин «ученый» ореолом недоступности для рядового смертного, учившегося «чему-нибудь и как-нибудь». Не следует отчаиваться и воспринимать, скажем, смысл словосочетания «известный ученый» буквально, как известный всей стране, а то и миру. Ведь можно обладать известностью в гораздо меньшем масштабе, например в пределах института, университета, а то и факультета. А можно и вообще руководствоваться распространенным поведенческим рецептом: «Главное — не быть, а казаться!» Казаться, называться ученым намного проще, чем быть им по существу. Этим повсеместно пользуются люди, которым носить мантию ученого в виде степени и звания гораздо важнее, чем быть истинным ученым.

С позиций статистики ученым вправе называться любой гражданин, творчески работающий в науке. Но не забывайте еще одну важную истину: «Без бумажки ты букашка, а с бумажкой — человек». Тем более в обществе, занимающем не последнее место в мире по уровню формализма, бюрократизма. Итак, хотите считаться ученым — предъявите справку о том, что вы и есть ученый. Такими справками являются дипломы и аттестаты, свидетельствующие о наличии ученой степени или звания. Так что вначале предстоит разобраться в этих самых степенях и званиях, наличие которых подтверждается документально уполномоченными на то органами научной власти.

Согласно утвержденному единому реестру ученых степеней и званий Dissertatus в России введены две ученые степени: первичная — кандидат наук и более высокая — доктор наук. Каждого кандидата наук можно считать, следуя меткому выражению В. Высоцкого, «кандидатом в доктора». Но в отличие от кандидатов в члены КПСС, которые через год сплошь становились членами, далеко не каждый кандидат наук проникает затем в доктора. Только, примерно, каждый десятый. Остальные так и остаются на всю жизнь кандидатами. И период кандидатского стажа составляет не год, а обычно от 5 до 25 лет. Кандидатов, как и вино, надо определенное время выдерживать, поэтому на тех из них, кто стремится получить ученую степень доктора наук, не побывав до этого несколько лет в кандидатах наук, смотрят косо решающие их научную судьбу престарелые доктора наук, ходившие в кандидатах много лет.

В принципе ученая степень присуждается на основании публичной защиты диссертации соискателям соответствующей степени.